La tecnologa de la dcada de 1960 funcion para el programa Apollo, pero los exploradores lunares de ltima generacin necesitarn actualizarse. El Programa de Desarrollo de Tecnologa de Exploracin, de la NASA, est trabajando en nuevas y mejoradas herramientas para que la NASA regrese a la Luna.

Abril 8, 2009: La computadora de vuelo ubicada a bordo del Mdulo de Excursin Lunar, que se pos en la Luna durante el programa Apollo, tena una enorme memoria RAM de 4 kilobytes y un "disco duro" de 74 KB. En algunos lugares, la parte externa del armazn de la nave era tan delgada como dos hojas de papel de aluminio.

Funcion bastante bien para Apollo. En ese entonces, los astronautas permanecan en la superficie lunar durante slo unos pocos das a la vez. Pero cuando la NASA comience a enviar personas a la Luna, aproximadamente en el ao 2020, el plan ser mucho ms ambicioso (y el hardware va a necesitar una importante actualizacin).


El astronauta de la nave Apollo 12, Alan Bean, en la Luna en 1969

En vez de permanecer durante das, los astronautas vivirn en la Luna durante meses y se extendern los lmites de la exploracin ms all de los conocidos hasta ahora. Por lo tanto, la NASA se encuentra desarrollando una nueva generacin de hardware con el fin de satisfacer las necesidades de esta nueva misin: robots inteligentes, vehculos de exploracin lunar del tamao de un camin, con cabinas presurizadas, hbitats inflables, y ms.

"Si queremos permanecer en la Luna durante ms tiempo, entonces tenemos que desarrollar el equipo necesario para sobrevivir en ese entorno", dice Frank Peri, director del Programa de Desarrollo de Tecnologa de Exploracin de la NASA (Exploration Technology Development Program o ETDP, por su sigla en idioma ingls).

Durante la era de Apollo, los compaeros robots existan slo en el mbito de la ciencia ficcin. Si los astronautas necesitaban mover equipos pesados, tenan que levantarlos ellos mismos, si queran investigar un crter, no podan enviar un robot para que le eche un primer vistazo. Los robots semi-autnomos que estn siendo desarrollados por el ETDP reducirn los riesgos, ya que ayudarn a los astronautas con dichas tareas.

Un robot de seis patas, muy parecido a una araa, llamado ATHLETE (sigla en idioma ingls de All-Terrain Hex-Limbed Extra-Terrestrial Explorer o Explorador Extraterrestre, de Seis Patas, Todo Terreno, o ATLETA, en idioma espaol) se encargar de levantar el peso pesado. "Se trata bsicamente de un gran de camin con plataforma, que les permitir colocar cosas sobre l y trasladarlas", dice Peri.

Es un prototipo construido por el Laboratorio de Propulsin a Chorro (Jet Propulsion Laboratory, en idioma ingls), de la NASA, que tiene ruedas en el extremo de cada pierna. De ese modo, puede rodar por debajo del mdulo de aterrizaje, por ejemplo, levantarlo y trasladarlo a otro lugar (pasando por encima de rocas grandes que podran encontrarse en el camino). Los astronautas tambin podran sustituir la rueda en una o ms patas con taladros u otras herramientas con el fin de que ATHLETE pueda ayudarlos con otras tareas de mantenimiento o de exploracin.



ATHLETE, junto con los robots ms pequeos que estn siendo desarrollados por el ETDP para llevar a cabo tareas de exploracin, tendrn la unidad de procesamiento central (CPU, en idioma ingls) con la potencia que necesitarn para responder a seales vocales y gestuales de los astronautas, as como tambin podrn ser manejados por control remoto. Cuatro kilobytes de memoria RAM no sern suficientes para estas inteligentes mquinas.

Cuando los astronautas salgan a recorrer la superficie lunar, tendrn un viaje mucho ms placentero que en el antiguo coche lunar de la misin Apollo. "Si has visto los videos de los astronautas de la nave Apollo conduciendo el vehculo de exploracin lunar all, en la Luna, te has dado cuenta de que el viaje era muy difcil", dice Peri. Si el viejo coche se pareca a un vehculo para trasladarse en la arena, el nuevo medio de transporte que est siendo desarrollado por el ETDP se parecer ms a una casa rodante. Contar con una cabina cerrada con espacio para dormir, para que los astronautas puedan descansar durante largas excursiones. Adems, tendr ventanas con forma de burbuja que permitirn a los exploradores observar la superficie lunar de cerca sin abandonar la seguridad del vehculo.

Algunas veces, sin embargo, nada puede sustituir el hecho de salir y explorar por cuenta propia. Trajes espaciales adheridos a la parte exterior del vehculo de exploracin harn que sea ms fcil para los astronautas deslizarse directamente dentro de los trajes desde la comodidad de la cabina (sin la necesidad de contar con una esclusa de aire). Y esos trajes espaciales podrn soportar mucho ms la exposicin al polvo abrasivo de la Luna que los trajes de la nave Apollo. "Los trajes de Apollo eran prcticamente ****** al final de esos tres das", dice Peri. "Estos nuevos trajes tendrn que durar en ese ambiente abrasivo meses o aos."


Un modelo de un prototipo de vehculo de exploracin lunar. Los trajes espaciales integrados al exterior del vehculo eliminan la necesidad de contar con las esclusas de aire convencionales.

Cuando regresen a la base, estos futuros exploradores lunares necesitarn un hogar que les proporcione aire, agua, alimento y proteccin contra la nociva radiacin durante meses. El delgado armazn del mdulo de alunizaje de la nave Apollo no sera escudo suficiente contra la radiacin que impregna el espacio como para proteger la salud de los astronautas durante ese largo tiempo. Y los astronautas van a necesitar sistemas de energa mucho ms grandes, equipos de respiracin y alimentacin artificial, y espacios de vida y de trabajo para poder cumplir su misin.

Por lo tanto, el ETDP se encuentra desarrollando hbitats inflables que se desplegarn como si fueran globos de gran tamao despus de llegar a la Luna, as como tcnicas para producir materiales durables a partir del regolito lunar (suelo lunar). El hecho de rodear el hbitat con gruesas capas de un material basado en el regolito sera un excelente blindaje contra la radiacin para sus ocupantes.

Es un pedido bastante difcil de cumplir. Pero los beneficios que se obtendrn a partir del desarrollo de estas tecnologas ahora sern ms que la presencia humana en la Luna a largo plazo. Aunque el hardware necesario para hacer posible la vida en la Luna durante meses es muy diferente del que necesit el programa Apollo, es muy similar al hardware que se necesita para vivir en otro lugar:

Marte.

Tomado de:
http://ciencia.nasa.gov/headlines/y2...htm?list965873